ゲートキーパーズ・アパート ~異界対策部のお仕事~

読了目安時間:13分

新春の幻 4

 男たちは押し黙ったまま、山を一歩一歩、登っていく。乾いた大地を踏み締める音が、木々の間にこだました。  山に入ることを恐れているのは誰しも同じだが、(おさ)の指示とあれば仕方がない。 「いたぞ!」  やがて先頭を行く者が鋭く声を上げる。前方で、細身の女がこちらを見下ろしていた。 「女だ! ――ひとりだけか!?」  また別の者が声を上げる。次第に着物に描かれた花も鮮明に見えてくるが、近づかれても女は怯えの色一つ見せず、微笑んでいる。その余裕のたたずまいが、余計に彼らの不安を煽った。 「こんなところまでご苦労様」  女はしれっと挨拶をし、それから懐に手を入れる。  ――場に緊張が走った。しかしそこから取り出されたものを見て、男たちは判断に迷う。  女の手にあるのは、小さな包み。白く細い指先は、迷うことなくそれを開ける。 「何をしている!」  そこから舞う煙のようなものを見て、ようやく危険を感じた先頭の男が女につかみかかろうとした。――が、その屈強な腕が届く前に、男の体がゆっくりと沈んでいく。女はそれを見下ろしながら、さっと片手を上げた。 「走って!」  掛け声とともに、茂みから次々と人影が飛び出し、脇をすり抜けていく。慌ててそちらへ対処しようとしたが、粘膜に当たるざらっとした感触に、男たちは取り乱した。 「これは!?」 「ぶふぁっ、何だこの臭い!」  また女が、あの粉を撒いたのだ。  動揺は呼吸をも乱し、得体の知れぬものの侵入を許してしまう。抵抗しようという思いも空しく、男たちの意識は急激に薄れていく。  うめき声はやがて、ばたばたと人が倒れ伏す音へと変わっていった。  最後の一人が倒れるのを確認しながら女―― 遠子(とおこ)は口元を着物の袖で覆い、山を一気に駆け下りる。倒れた男たちは戦いの最中ということも忘れ、彼女の撒いた眠り薬で夢の中だ。 「遠子さん!」  祥太郎(祥太郎) が言って木の陰から手招きし、すぐに口元を手で覆う。全員、抗睡眠薬を飲んではいるが、なるべく眠りの粉は吸収しないに越したことはない。  ある程度離れ、誰も追ってこないのを確認してから、皆ようやく大きく息をつく。 「まさかあんな隠し玉持ってたなんて……先に言ってくださいよ、遠子さん」 「使う時になったら言おうって思ってたから」 「それより……長が災厄の元凶だというのは、本当なのですか?」  戸惑いを隠せないニコに、遠子は静かに目を向けた。 「ええ、そう考えるのが自然だもの。私たちを捕らえるように言ったのも、長殿でしょう?」 「ですが……」 「優しい人だったのね。長殿」 「はい。あまりお会いする機会はなかったですが、祖母もわたしも気にかけていただきました」 「それならなおさら、止めに行かなきゃいけないんじゃない?」  遠子はそう言って、答えも待たずに歩き出す。 「……どんな結果が待っていたとしてもね」  そのつぶやきは、ニコには届かなかった。  ◇  ニコの家付近でも男たちが数人待機していたが、静かにさせるのは苦もなく、それから長の屋敷まで誰にも遭遇することはなかった。  ぐるりを囲む塀を一息に抜け、屋敷の奥へと駆ける。ニコの案内もあり、他の建物よりも立派な居宅はすぐに見つかった。 「どうなさった、客人」  そこに乗り込もうとした矢先、部屋の中から飛び出すようにやってきて目の前を塞いだのは、最初に会った男たちだった。 「ニコ、これはどういうことだ?」  問いかけられても彼女は上手く答えられず、黙って俯いている。 「客人って、私たちのことよね」  その代わり、口を開いたのは遠子だった。 「当然でしょう」 「あなたたちのおもてなしって、お客を閉じ込めることを言うのかしら?」 「何をおっしゃっているのやら」  男は口の端を上げ、目を笑みの形に歪める。 「あちらでお待ちいただいただけでしょう。……ささ、お戻りください」 「でももう、宴は始まるんでしょう?」 「申し訳ありません。準備に手間取っておりまして」 「せっかくみんなでお散歩して時間潰したのに、まだかかるって」  遠子は仲間たちに視線を送ってから、男の背後へと目を向ける。  地面から高い位置にある床の先、部屋の奥のさらに一段高くなった場所に、御簾(みす)がかかっているのが見えた。 「あら、すてきな御簾」  その奥には、動かぬ影。強引に近づいてのぞき込もうとする彼女を、村人たちはさえぎる。 「なりません!」 「あちらにいらっしゃるのは長よね? ごあいさつしないと」 「それはなりません。――皆、客人をお連れしろ!」  男の呼びかけに応えて現れ、近づいてくる者たち。いつの間にか村人の数は増えており、すでに周りを取り囲まれている。山で遭遇した人数よりも、こちらの方が多い。 「これで皆さん、おそろいね」  だが、遠子たちはこれを待っていた。 「うわっぷ」 「いやっ!」 「ごほっ――これは何だ!?」  それには誰も答えない。皆、息を止め、口元を覆いながら、近づいて来る者たちに眠りの粉をぶつけていく。  中でも身軽な格好をした祥太郎と 理沙(りさ)はジャンプをして長のいる建物の床へと飛び乗り、もがく村人を追い越して広間へと突入した。  そして素早く薬を御簾の向こうへと投げ入れ、庭へと引き返してくる。  ――振り向けば、御簾の奥で影が動くのが見えた。  一瞬の緊張と、続く爆発音。天井の一部が吹き飛ぶのを見て、ニコが悲鳴を上げた。そこから飛び出した人影は、重力を感じさせない動きで屋根の上へと降り立つ。  煙がおさまった後に現れたのは、さらさらと流れる黒髪と、きらびやかな着物。まるで、平安絵巻から抜け出てきたかのような女だった。 「……小癪(こしゃく)な」  切れ長の目が、憎憎しげにこちらを見下ろしている。 「長……!?」  ニコの目は、驚きに見開かれた。もちろんその人物が、彼女の知る長であるはずがない。 「本物の長殿はどうしたの?」 「そんなもの」  遠子の問いに、女の口が、にぃっと頬まで裂ける。 「とっくに燃やしてやったわ。わらわがここを支配するには邪魔じゃからの」 「んー、ま、確かに美人っちゃ美人だけど。あんたみたいな性根の腐ったのに支配されたいなんて思うヤツ、いねーんじゃねーの?」  才の軽口も、女は鼻先で笑い飛ばす。 「ふん、小童(こわっぱ)が粋がりおって。二百年の時を生きるわらわに楯突くとは」  笑みを浮かべるその顔からは、それだけの(よわい)は全く感じられない。 「なんだBBAか」 「誰がばばあじゃ!」 「怒るくらいならトシばらさなきゃいいのに。バカじゃないの?」  未だにミノムシなマリーが、呆れたように溜め息をつく。 「いかにも三下(さんした)くさいよなー」  祥太郎もそれに乗っかれば、遠子が穏やかにたしなめた。 「三人とも、今がどういう状況だか忘れてない?」 「……あ」  思わず顔を見合わせた三人が視線を戻すと、女のこめかみがぴくぴくと引きつっている。 「ずいぶんと好き勝手を申すではないか。望みどおり――」 「先手必勝!!」  その言葉をさえぎり、とにかく突進しようとした理沙の腕を、がっしりとつかむ手。 「えっ?」  それは、ぐっすりと眠っているはずの村人のものだった。  その目に理性の光はなく、ただ虚空を見つめたまま、彼女の腕をぎりぎりと絞る。 「――痛っ、やめてください!」  しかしその訴えが届くはずもなく、力がゆるむことはない。  そして不気味な動きで近づいてくる姿は一つではなかった。眠っていたはずの全ての村人が立ち上がり、包囲網をじりじりと狭めていく。 「なんだこいつら!?」  祥太郎が理沙の腕をつかむ女の手を引っ張るが、びくともしない。 「祥太郎さん、後ろ!」 「えっ? ――くそっ、離せ!」  そのうち近づいてきたもう一人の女に、彼自身も捕らえられてしまう。 「なんて馬鹿力だ! みんな早く逃げろ!」 「俺もそうしたいのはやまやまなんだが……遠子さん、どうします?」 「うーん……どうしようかしら」 「みんな、あの女に操られてるみたいね」  村人たちに合わせてじりじりと動いてはいるものの、逃げ場はどんどんと失われていく。  ニコは(はな)から相手にされていないらしく、包囲網の外に置かれていたが、腰が抜け、恐ろしさに声も上げられないようだった。  女は戸惑う皆を見て、高笑いを上げる。 「ほほほ……おぬしらが眠らせてくれたおかげで、心を支配するのが容易(たやす)くなったわい。礼を言うぞ」  それから若干の抵抗も空しく、ついに三人も捕まる時が来た。 「さて、わらわの邪魔をした罪は重い。どう料理してくれようか――そうじゃ、まずは謝罪をしてもらおうかの」  その姿を見てまた可笑しげに笑い、女はふわりと地面へと降り立つ。そして真っ赤な爪の先で、才、マリー、祥太郎を順に指差した。 「悪いことをしたら謝るのが道理というものじゃろう。でなければ天罰が下るもの。なぁ、小童ら?」  それから恍惚とした表情で、じり、じりと三人へと近づいていく。 「ああ、どのような謝罪が良いじゃろうか。土下座か? それとも裸踊りか? いやいや、そんなものは生ぬるい。もっともっと――」  ごちっ。 「あうっ」  その時、頭上から降ってきた何かが鈍い音を立て、女の頭に命中した。  女は思わずよろけて膝をつき、降ってきた物体は、ごとっと地面に落ちる。 「あ、俺のPC」 「貴様ら、一体何を――」  女は慌てて体を起こすと、憎しみと痛みで歪んだ顔をこちらへと向けた。  ずどん。 「ぐへぇっ!」  その直後、今度は先ほどよりも巨大な物体が降ってくる。 「あら、消えた本棚」  起き上がりかけた女は、もろにその下敷きとなっていた。 「あっ、『ゲート』!」  そしてそれらを投げ落としたのは、空に開く黒い穴。 「……ん? 体が軽くなったぞ」 「うわっ、俺のPCが!」  つぶやく祥太郎の隣で、才が悲鳴を上げる。その視線の先では、銀色のノートPCが書架につぶされ、大きく変形していた。  そして 愕然(がくぜん)としている人物が、もう一人。 「わ、わらわの秘術石(ひじゅつせき)が……」  何とか書架の下から抜け出した女の手のひらの上には、粉々になった赤い石が乗っている。本棚とPCに挟まれ、すりつぶされてしまったらしい。    「どうやら、今ので結界が壊れたみたいね」  遠子が言うと、女は 憤怒(ふんぬ)に満ちた(おもて)を上げた。 「き、さ、ま、ら――!」  怒りは稲光となり、あたりにほとばしる。その一筋は庭にあった石造りの噴水に当たり、粉々にした。 「今度は、私たちの番よね」  だが遠子は涼しげな顔で言う。すると彼女を捕らえていた手からすとんと力が抜け、男が崩れ落ちた。  彼女が自由になった指をぱちん、ぱちんと鳴らすたびに、村人は次々とその場に倒れ伏していく。 「助かった……ニコちゃん大丈夫?」 「は、はい。わたしは、な、なんとか」 「もー、痛かったー。ちょっとあざになってる!」 「折り目がついちゃったわ。クリーニングに出さないと」 「うわ……ほぼ割れてる……」  女は自由になった面々を見て、驚きの表情を浮かべた。 「何を――わらわの術を追い出したというのか!?」 「当然じゃない」  遠子は言って、胸を張ってみせる。 「だって遠子さん特製のお薬が、この人たちの体に入ってるんだもの。――祥太郎くんお願い。彼らを避難させて」 「了解!」  倒れた村人たちは、今度は次々と姿を消していく。 「ニコはここにいてもらったほうがいいかしら? 大丈夫よ、きちんと守るから」  通常形態に戻ったマリーが扇を振れば、ニコの周りを見えない壁が覆った。 「マリーちゃん、前方から火炎!」  その背中に、才の鋭い声がかかる。 「邪魔者は全て燃やし尽くしてくれるわ! ――何っ!?」  波のように打ち寄せた業火が一瞬にして消え失せると、女は小さく声をあげ、すぐに新たな術の準備へと移った。 「次は稲妻だ! 真上と10時方向、2時方向!」 「任せといて!」  しかし発動する直前で才に見破られ、空に突如現れた円形の闇に吸い込まれて消える。 「貴様ら、何者だ!?」  流石に女の顔からは、余裕の色が抜け落ちていた。 「あなたも中々の術者だけれど、わたしたちのチームと当たってしまったのが運の尽きよね。行いが悪いから天罰が下るんじゃない?」  マリーがここぞとばかりに言い返すと、女の表情はさらに醜く歪む。  形勢逆転。今度は迫られる立場となり、じりじりと後ずさる女。 「こっちは行き止まりです!」  だが逃げようと(きびす)を返したその先には、祥太郎と理沙がいた。  息をのんだ一瞬で、その体は至近距離にまで移動する。理沙の手が、軽く女の鳩尾へと触れた。 「『ライトニング手のひら.com』!」 「――っはっ」  そこから伝わった衝撃波により、女はあっさりと気絶する。  急に訪れる静寂。ニコは信じられないという表情で、再び地面へとへたり込んだ。 「ライトニング――ドットコム?」 「えへへ、今名前考えちゃいました! 手のひらに気がこもってる感じも表現できてて、すごくないですか?」 「はぁ……まぁ」  祥太郎は上機嫌な理沙に曖昧に答え、地面に横たわったまま動かない女を見た。 「すごいのは確かかな」 「間違いねぇ! あの『ゲート』は、アパートにつながってる」  ハイタッチをする二人の向こうでは、『ゲート』をじっと見つめていた才の声が上がる。 「完全に閉じちまうまで、15分ってところか。急がねーと! この女はどうする?」 「さすがにこのままここへ放っておくわけにはいかないわよね。連れて帰って、マスターに任せましょう」  遠子がマリーを見ると、彼女も神妙な顔で頷いた。 「わかってる。あんな厄介な術を使う(やから)だもの。気合を入れるわ」  マリーは女のそばまで行くと、舞うように扇を動かし、厳かに告げる。 「イーア・イルス・イーヴェ――我、フォンドラドルードの盟約に連なる者なり。大地を(いだ)き、天翔(あまか)ける精霊たちよ、ここに集いて魔を封じる(ひつぎ)となれ」  それから常人には聞き取れない速さの言葉を口から紡ぎ出す。それはきしむような音となり、あたりに風を巻き起こした。 「『常闇の結実(コアグレーション・オブ・ダークネス)』!」  そしてひときわ強く放たれた言葉とともに、小さな黒い炎が生まれ出る。それは女を囲む六つの点となった。(くら)い光がほとばしる度に、炎を頂点とした闇色の六角形が濃くなり、体を覆い隠していく。  やがて風がおさまった後には、黒い結晶が地面に横たわっていた。 「マリーちゃん、理沙ちゃんに対抗してカッコいい演出してる間に、あと五分しかないぜ!」 「演出じゃないわよ! ドットコムと一緒にしないで!」  才とマリーが言い合っている間に、理沙は結晶を片手でひょいと持ち上げる。 「二人ともドットコムを気に入ってもらえたのは嬉しいんですけど、落ち着いて。……才さん、あそこまで行ければ、帰れるんですよね?」 「ああ。『ゲート』の中にさえ入っちまえば、自然にアパートに戻れるはず。――祥太郎、頼んだ」 「OK」  祥太郎も、大分小さくなった空の『ゲート』を見た。不満を並べ立てていたマリーも、流石に黙るしかない。 「ああ、そうだ、ニコちゃん」  遠子はまだ呆然としているニコに向かって、小さな包みをいくつか差し出す。 「これ、解毒剤。眠ってる人たちは自然に起きるけど、もしあまり長く起きない人がいたら使って」 「本当に短い間でしたけど、ニコさんと友達になれてよかったです!」 「とも……だち、だなんて。そんな」 「またどこかで会えるといいわね、ニコ」 「ニコちゃん! ――ぶっ」  抱きつこうと手を伸ばした才は、袴の裾をマリーに踏まれ、地面へと顔面から突っ伏す。顔はひどい有様になったが、そのおかげでニコの緊張は少し解けたようだった。 「か、神様、本当に行ってしまわれるのですか? 長もいなくなられて、わたしたち、これからどうすれば良いのか――」 「ニコちゃん。あなたが長になって、この村をまとめればいい」 「そんな! そんなことわたし……できません!」  涙を浮かべて取り乱す彼女に、遠子は優しく笑む。 「出来るわ。だってニコちゃんはこの村や村の人たちが大好きで、誰よりもみんなのことを考えていたもの。悪い術にもハマったりしなかったし、私たちのことも助けてくれた。そのおかげでもうすぐここ一帯は、肥沃な大地に戻る」 「で、でも……」 「じゃあ別に、みんなで頑張ればいいじゃない。何にしてもニコちゃんの先見の明は役に立つから」 「あと一分で閉まるぜ! 行かなきゃ!」  才の切羽詰った声。祥太郎が意識を集中すると、才、マリー、結晶を抱えた理沙が一瞬にして転移した。 「元気でね。ニコちゃんならきっと、みんなを助ける巫女になれるわ」  ニコの手を握り、手を振った遠子の姿もすぐにかき消える。 「ニコちゃん、短い間だったけど、ありがとう!」 「神様――」 「祥太郎」 「えっ?」 「僕は祥太郎っていうんだ。『神様』じゃなくてさ」  そして、祥太郎もこの地を離れる。  その直前、ニコの口が何事かをつぶやくのが見えた気がした。

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